En tenåring greide det som forskerne hadde mislyktes med – å komme på en revolusjonerende idé om hvordan man skal rense verdenshavene for plast.

Boyan-2Alt startet på en dykkereise til Hellas. Den da 16 år gamle nederlandske ingeniørstudenten Boyan Slat var på ferie, og ble forskrekket over all plasten som han så skvulpe rundt i vannet. Etter å ha googlet seg gjennom en del vitenskapelige artikler, begynte han å fatte omfanget av en av de største miljøkatastrofenene noen sinne – hvordan millioner av tonn med plast hvert år blir skylt eller pumpet ut i våre verdenshav.Det merkelige var at forskerne var så mismodige; mange anså det rett og slett som et uløselig problem. Da Boyan returnerte til ingeniørskolen i Delft, hadde en fullstendig revolusjonerende idé begynt å surre i hodet hans. Han tenkte, med utgangspunkt i de store strømmene, at når man slipper noe i havet, så kan man regne ut hvor det til slutt havner.

Konseptet, som er lett å forstå, går ut på at man bygger oppsamlingsstasjoner som er koblet til kilometerlange pongtonger som festes til havbunnen, og som plasten setter seg fast i. Man kan si at havet renser seg selv – vinden og strømmene gjør jobben for oss.

Boyan ble invitert til Ted Talk for å tale, og responsen ble enorm. Snart var videoen vist over en million ganger på YouTube. (se videoen under) Den oppsamlede plasten skulle dessuten være mulig å gjenvinne.Project-4Men kan det virkelig være så enkelt? Og hvordan kan en 16-åring finne en løsning på miljøgåten som alle verdens forskere har unngått å se?Etter at Boyan til å begynne med ble hyllet og hans tanker og ideer ble spredd med mye entusiasme, møtte han etter litt en voksende motstand fra det etablerte miljøet. Det ble hevdet at hans løsning kunne skade fiske- og planktonlivet, i tillegg til å være til hinder for sjøfarten.Det kunne helt enkelt ikke være gjennomførbart. Nå var ikke Boyan en helt vanlig tenåring. I stedet for å legge ned prosjektet, skaffet han sponsorer og påbegynte sitt eget forskningsarbeid. Til dette lyktes han med å knytte til seg flere av Nederlands ledende ingeniører og marinbiologer. Underveis takket han konsekvent nei til alle intervjuer og gikk helt opp i arbeidet. Da han og hans team var klare utga de en 500 siders rapport, som trinn for trinn belyser og svarer på alle kritiske spørsmål.

Siden det har vi også testet ideen i praksis utenfor Hawaii, der vi i løpet av noen dager lyktes med å samle opp over et halvt tonn plast.

Nå har Boyan, over 100 personer, som jobber under ham i organisasjonen The Ocean Clean Up. Hvor kommer din interesse for miljøspørsmål fra?

– Til å begynne med handlet det nok om at jeg er interessert i ingeniørfaget, det var sånn dette prosjektet skjøt fart. Jeg har alltid likt å forsøke å løse ulike tekniske problemer.

– Hva tenkte du om kritikken, og at det var mange som sa at dette var helt umulig å gjennomføre? Hvordan våget du å gå videre?

– Det er sånt man må regne med. Dessuten er kritikk utviklende. Men det folk må forstå, er at da jeg første gangen fortalte om ideen min, så var den jo ikke ferdig. Det var kun en løsning på papiret. Nå vet vi at den fungerer, og videre skal vi fortsette med flere tester. Mange av dem som kritiserte prosjektet før, har snudd – og forstår nå at dette er mulig. På sju år kan vi rense havene for plast.

I løpet av denne tiden må du ha skapt et godt nettverk … Hva er den mest uventede henvendelsen du har fått?

– Det var ganske spesielt da John Kerry (USAs utenriksminister) tok kontakt og inviterte meg til sin konferanse Our Ocean.

Du er blitt utpekt som en av verdens mest innflytelsesrike unge entreprenører. Hvem er ditt forbilde?

– Jeg henter masse inspirasjon hos ordentlige entreprenører. Menn som Steve Jobs og Elon Musk (som står bak Tesla), har ikke bare hatt briljante ideer – de har ogs. hatt en evne til å virkeliggjøre dem. Sånt imponerer meg.

Et samvittighetsspørsmål: Lever du som du lærer?

– Selvsagt kildesorterer jeg – det er umulig ikke å gjøre det når man jobber med miljøspørsmål. Og så sykler jeg overalt. Og skulle jeg noensinne få råd til en skikkelig fin bil, så blir det absolutt en Tesla, og ikke en bensindrevet Porsche.

Om jeg skulle få lyst til å begynne å jobbe for din organisasjon – hva gjør jeg?

– Gå inn på theoceancleanup.com. Vi har alltid plass til frivillige. Og på hjemmesiden kan du til og med gi et bidrag til forskningen vår.

Hva gjør du om 10 år?

– Da har vi løst problemet med plasten i havet, og jeg jobber med et annet miljøprosjekt. Project-5Project-3